HiRISE: imágenes desde el cielo marciano

El MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) lleva orbitando Marte desde marzo de 2006. A bordo, la cámara HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) fotografía con todo lujo de detalles la superficie marciana. La cámara opera con ondas del espectro visible (lo mismo que el ojo humano) y con infrarrojos, pero con una lente telescópica que produce imágenes a resoluciones nunca vistas en la exploración de planetas. Los usos de estas imágenes son varios. Capaces de distinguir objetos de 1 metro, sirven para que científicos de todo el planeta analicen la superficie marciana y entiendan fenómenos antes inexplicables, así como para buscar nuevos terrenos con el fin de enviar futuras misiones de expedición, como el MSL (Mars Science Laboratory). Sin embargo, también nos proporcionan documentos gráficos que muestran que la tecnología y la ingeniería del ser humano ha llegado muy lejos.

Prueba de esto es la imagen que HiRISE sacó el 16 de julio de este año, y que la NASA hizo pública a principios de este mes. En ella podemos ver a Spirit, que sigue atascada cerca de Home Plate:

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En algún lugar de Marte. Imagen en filtro BG. Pulsar para ampliar. (NASA/JPL/University of Arizona)

Apenas podemos ver nada, pero quizás si hacemos más zoom:

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Spirit y su rastro. Imagen en filtro BG. (NASA/JPL/University of Arizona)

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Spirit y su rastro. Imagen en falso color. (NASA/JPL/University of Arizona)

Pero Spirit no fue el único rover fotografiado por HiRISE. La siguiente imagen, obtenida el 29 de enero de 2009 (sol 1783), nos muestra a Opportunity (dentro del círculo) después de haber realizado el día anterior una travesía de 130m. Las huellas son visibles desde el rover hacia arriba a la derecha, surcando las oscuras ondas. Estas dunas, que cruzan de norte a sur, pueden ser fácilmente atravesadas por Opportunity, a no ser que sean demasiado grandes. La disponibilidad de estas imágenes del terreno por el que cruza Opportunity permite que sus recorridos puedan ser trazados en detalle, evitando peligros y fijando posibles zonas de interés.

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El rover Opportunity desde HiRISE. Pulsar para ampliar. Fuente. (NASA/JPL/University of Arizona)

Otro de los hitos que constan en el currículum de HiRISE es el haber fotografiado a la sonda Phoenix en pleno aterrizaje. El cráter que se ve en la imagen a continuación, llamado “Heimdal”, tiene unos 10 km de diámetro. A pesar de que parece que Phoenix está aterrizando dentro del cráter, realmente está 20 km delante de él. Y menos mal, ya que aterrizar en terreno empinado hubiera sido un poco arriesgado. Unos datos de interés: en el momento de la foto, MRO estaba a unos 310 km de altura, viajando a una velocidad de 3.4 km/s, y a una distancia de Phoenix de 760 km. Esta imagen es todo un prodigio de la ingeniería:

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Aterrizaje de Phoenix Lander desde HiRISE. Pulsar para ampliar. Fuente. (NASA/JPL/University of Arizona)

Por supuesto, HiRISE también pudo inmortalizar a Phoenix tan sólo 11 horas después de que ésta se asentara en superficie marciana. En ella podemos ver, además de a Phoenix con los paneles solares desplegados, al paracaídas y al escudo térmico. El paracaídas es fácil de identificar, porque es particularmente brillante, mientras que las manchas oscuras de la parte superior derecha parecen ser las marcas dejadas en la superficie por el escudo térmico. La sonda se puede observar en la parte superior izquierda:

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Phoenix 11 horas después de aterrizar. Pulsar para ampliar. Fuente. (NASA/JPL/University of Arizona)

Otras 11 horas más tarde, llegó la confirmación. En ella se puede observar todo lo anterior y más: el paracaídas -incluso sus cuerdas- en la parte inferior, amén de (esta vez sí) el backshield de la nave. La mancha oscura en el centro-derecha parece ser con toda probabilidad las marcas dejadas por el impacto y rebote del escudo térmico, el cual cayó desde una altura de 13 km. El objeto que queda, arriba, es Phoenix, y esta vez sí se pueden distinguir con claridad los paneles solares a cada lado. Las zonas oscuras alrededor de cada objeto son debidas quizás a un pequeño levantamiento de polvo.

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Phoenix a todo color, 22 horas después de su aterrizaje. Pulsar para ampliar. (NASA/JPL/University of Arizona)

Sin duda, el ingenio humano ha sido capaz de llegar a otros mundos y mostrarlos como nunca antes se había hecho. A través de estas imágenes nos queda claro de que, en pocos años, la tecnología espacial ha avanzado de manera considerable, y a pesar de los problemas económicos de la NASA, lo mejor está por venir. Aunque quizás esta generación no lo vea, es probable que en un futuro un ser humano consiga fotografiar él mismo estas sondas y rovers en la superficie marciana. Y quizás también encontremos la Mars Polar Lander. Quién sabe.
Por cierto, la inspiración para este post vino gracias a ver la noticia de la primera imagen en Planetary.org.

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Un pensamiento en “HiRISE: imágenes desde el cielo marciano

  1. […] HiRISE: imágenes desde el cielo marcianooctopussgarden.wordpress.com/2009/09/21/hirise-imagenes-desd… por AntiKartoffel hace pocos segundos […]

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