El Hubble encuentra el objeto más pequeño jamás visto en el Cinturón de Kuiper

El pasado 16 de diciembre la NASA hacía público el descubrimiento del cuerpo más pequeño hasta ahora visto en el cinturón de Kuiper, un gran anillo de rocas heladas que rodea el sistema solar más allá de Neptuno.

El pequeño objeto encontrado por el Hubble es de tan solo 975 metros de ancho y está a una distancia de alrededor de 6.750.000.000 km. O lo que es lo mismo, a algo más de seis horas luz de nosotros. El anterior objeto más pequeño encontrado hasta ahora era 50 veces más grande que este.

Esta es la primera evidencia observada de una serie de cuerpos del tamaño de cometas en el cinturón de Kuiper que están siendo desmenuzados a través de colisiones. El cinturón de Kuiper es, por tanto, la evolución de estas colisiones, significando esto que el contenido helado de la región ha estado siendo modificado constantemente desde hace 4.500 millones de años.

El objeto detectado por el Hubble es tan débil, que es 100 veces más débil que lo que el Hubble puede ver directamente. Pero entonces, ¿cómo hizo el telescopio para descubrir semejante objeto?

Pues no directamente de las imágenes, sino indirectamente a través de mediciones de tres instrumentos ópticos. Estos instrumentos proporcionan información de navegación de alta precisión, observando estrellas guía. Los investigadores determinaron que estos instrumentos son tan buenos que podían observar los efectos que un cuerpo pequeño produce pasando por delante de una de estas estrellas. Y así fue que, analizando 4 años y medio de datos de estos instrumentos, dieron con una ocultación de una estrella de unos 0.3 segundos de duración. Tras una serie de estimaciones y cálculos, dedujeron el resultado.

HubbleSite | Imágenes

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