Kepler descubrió sus primeros 5 exoplanetas

El telescopio espacial Kepler, diseñado para encontrar planetas como la Tierra en zonas habitables de estrellas como nuestro Sol, ha descubierto cinco nuevos exoplanetas, o planetas más allá de nuestro sistema solar.

La alta sensibilidad a pequeños y grandes planetas de Kepler permitió el descubrimiento de los exoplanetas, llamados Kepler 4b, 5b, 6b, 7b y 8b (no se esmeran mucho con los nombres, ciertamente). Los descubrimientos fueron anunciados el 4 de enero por los miembros del equipo científico del Kepler, durante una conferencia de prensa en la reunión de la American Astronomical Society en Washington D.C.

Exoplaneta
Un Júpiter extrasolar próximo a su estrella. Boceto. NASA/JPL-Caltech/T. Pyle (SSC)

“Estas observaciones nos ayudan a entender cómo se forman los sistemas planetarios y cómo evolucionan desde el gas y los discos de polvo que dan lugar a las estrellas y sus planetas,” dijo William Borucki, del Centro de Investicación Ames de la NASA en Moffet Field, California. Borucki es el director científico de la misión. “Los descubrimientos también muestran que nuestro instrumento científico está funcionando bien. Todo parece decir que Kepler conseguirá todas sus metas.”

Conocidos como “Júpiters calientes” por sus grandes masas y temperaturas extremas, el rango en tamaño de los nuevos exoplanetas van desde uno similar a Neptuno a otro más grande que Júpiter. Tienen órbitas de entre 3.3 a 4.9 días. Las temperaturas estimadas de los planetas van desde los 2,200 a los 3,000 grados Fahrenheit (1204,4 ºC a 1648,9 ºC), más calientes que la lava fundida y desde luego demasiado calientes para la vida tal como la conocemos. Todos estos exoplanetas orbitan estrellas más grandes y calientes que nuestro Sol.

“Es gratificante ver los primeros descubrimientos de Kepler,” dijo Jon Morse, director de la división de Astrofísica en la base de la NASA en Washington. “Esperábamos que los primeros planetas que Kepler pudiera detectar fueran del tamaño de Júpiter con órbitas cortas. Es cuestión de tiempo que lleguemos a pequeños planetas con órbitas más largas, acercándonos cada vez más a un planeta análogo a la Tierra.”

Región de la Vía Láctea objetivo de Kepler
Región de la Vía Láctea objetivo de Kepler. Jon Lomberg ©

Lanzado el 6 de Marzo de 2009, desde Cabo Cañaveral en Florida, la misión Kepler observa continua y simultáneamente más de 150,000 estrellas. El instrumento científico de Kepler, o fotómetro, ha medido ya cientos de posibles rastros de planetas que están siendo analizados.

Mientras que muchos de esos rastros pueden ser otra cosa diferente a un planeta, como pequeñas estrellas orbitando otras más grandes, los observatorios en tierra firme confirmaron la existencia de estos cinco exoplanetas. Los descubrimientos están basados en aproximadamente seis semanas de recogida de datos desde que empezaron las operaciones allá por el 12 de mayo de 2009.

Kepler busca los rastros de los planetas midiendo las variaciones de brillo en las estrellas. Cuando los planetas pasan enfrente o transitan sus estrellas, periódicamente tapan su luz. El tamaño del planeta puede obtenerse por el tamaño de la variación. La temperatura puede ser estimada por las características de la estrella que orbitan y el periodo orbital del planeta.

Kepler continuará haciendo operaciones hasta por lo menos noviembre de 2012. Buscará planetas tan pequeños como la Tierra, incluyendo esos que orbitan estrellas en una cálida zona habitable donde el agua líquida puede existir en la superficie del planeta. Como el tránsito de planetas en la zona habitable de estrellas como el Sol ocurre sobre una vez al año y requiere tres tránsitos para la verificación, se espera que se tarde al menos tres años en localizar y verificar un planeta parecido a la Tierra.

Según Borucki, la continua y larga búsqueda de Kepler debería mejorar en gran medida la capacidad de los científicos de determinar la distribución tamaño/periodo orbital de los planetas en el futuro. “Los descubrimientos de hoy son una contribución significativa para esta meta,” comentó Borucki. “Las observaciones de Kepler nos contarán si hay tantas estrellas con planetas que podrían albergar vida, o si bien podríamos estar solos en nuestra galaxia.”

Fuente: NASA

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